El Siglo

Hidropaneles podrían ser la solución del agua potable

La tecnología de los Estados Unidos que puede cosechar agua potable del “aire delgado” utilizando la energía del sol se pondrá a prueba en Australia, con el apoyo de la Agencia Australiana de Energía Renovable (ARENA por sus siglas en inglés).

ARENA dijo el lunes que estaba proporcionando 420.000 dólares en fondos a Zero Mass Water, con sede en Arizona, para probar 150 de sus sistemas de agua potable alimentados por energía solar en toda Australia, incluyendo Sydney, Perth, Adelaida y ciudades y comunidades regionales y remotas.

El proyecto piloto de 821.500 dólares demostrará por primera vez en Australia la tecnología de paneles hidroeléctricos SOURCE desarrollada por la Universidad Estatal de Arizona, demostrando su capacidad para producir agua potable limpia, renovable y libre de infraestructura utilizando energía solar.

Los sistemas serán probados en diferentes lugares, incluyendo aeropuertos, cafés, centros comunitarios, edificios comerciales y propiedades sostenibles, dijo ARENA.

Además de proporcionar una fuente confiable de agua potable cuando y donde se necesite -independientemente de la infraestructura existente- el proyecto piloto tiene como objetivo reducir el uso de agua embotellada plástica y reducir los altos costos de energía asociados con el suministro de agua.

¿CÓMO FUNCIONA?

Cada hidropanel está formado por una banda central de material fotovoltaico estándar, flanqueada a ambos lados por un material poroso propietario que genera calor. Otro material patentado dentro del panel absorbe la humedad del aire.

El aire es aspirado hacia las unidades por un ventilador, el vapor de agua es recogido en un condensador, luego fluye hacia un depósito, donde se agrega calcio y magnesio para hacer el agua más alcalina y de mejor sabor.

El producto final -cada panel puede producir entre 2 y 5 litros al día- es bombeado al consumidor a través de un grifo o de un refrigerador con dispensador de agua o máquina de hielo integrados.

Los sistemas también tienen una batería, por lo que la producción de agua puede continuar durante los períodos nublados y durante la noche.

Y según el sitio web, todo el sistema debería tener una vida útil de 15 años. Durante este tiempo, el rendimiento de cada sistema es monitoreado y “optimizado” remotamente por el Zero Mass Water Network Operations Center.

El único problema, por supuesto, es el costo. En noviembre de 2017 – cuando los sistemas SOURCE salieron a la venta al público en los EE.UU. – se cotizaron los hidropaneles con un costo de US$2000 cada uno ($A2,640). Un arreglo de dos paneles tuvo un precio de $US4500 (casi $A6000): $US2000 por panel, más una tarifa de instalación de $US500.

Como dijo el Dr. Ashok Gadgil, Profesor Titular de Agua Segura y Saneamiento del Departamento de Ingeniería Ambiental de la Universidad de California en Berkeley, en sus comentarios a The Verge a finales del año pasado, el que FUENTE tenga o no sentido económicamente depende realmente de sus circunstancias.

“Condensar el agua de la humedad del aire es factible si estaba en una isla desierta, tenía mucho dinero y no tenía otra fuente de agua dulce e iba a morir”, dijo. “Entonces el valor de mi vida es lo que ahora se compara con el costo del agua.

“Si puedo ir al supermercado y comprar una botella de agua que es la otra alternativa, la tercera alternativa puede ser, sólo puedo encontrar un poco de agua de mala calidad y hervirla y hacerla potable.

“¿Cuál es la comparación? A menos que definamos la competencia, no sabríamos si ésta es la asequibilidad correcta para el agua.

Pero para algunas de las comunidades remotas y propensas a la sequía de Australia, la tecnología SOURCE, autosuficiente en energía y sin infraestructura, podría ser un regalo de Dios.

“Los beneficios potenciales de esta tecnología para el medio ambiente son importantes”, dijo Ivor Frischknecht, CEO de ARENA.

“Utilizando una combinación de energía solar fotovoltaica con tecnología solar térmica, la capacidad de SOURCE para crear agua potable limpia podría utilizarse para lograr soluciones positivas en torno al suministro de agua.

Este proyecto piloto puede producir fuentes de agua confiables y resistentes a la sequía para comunidades remotas, a la vez que reduce el número de botellas de plástico que terminan en los vertederos.

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