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La Semana Mundial del Espacio   

Los pasados 6 y 7 de octubre la Universidad del Valle de Guatemala celebró la Semana Mundial del Espacio, con la participación de representantes de clubes y asociaciones de astronomía, proyectos de ingeniería, física y ciencias relacionadas. Durante dichas actividades, lo más sorprendente fue el anuncio del lanzamiento del primer satélite artificial de Guatemala, en el 2018. Se trata de un satélite tipo CubeSat, cuyo objetivo será monitorear diversos tipos de fenómenos en el país.

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El CubeSat es un tipo de satélite cúbico, de un decímetro de arista, 1.3 kilogramos de peso, elaborado con componentes electrónicos comerciales. Los primeros se armaron en 1999, en la Universidad de Stanford, donde tuvieron tanto éxito que ya existen compañías que se dedican a construirlos; por ejemplo, Clyde Space y Pumpkin Inc, Boeing y PLD Space. La Universidad del Valle, por medio de su científico principal, Luis Zea, confirmó que se está construyendo este satélite que podrá monitorear cosas importantes como el estado de la cianobacteria en el lago de Atitlán, los lugares donde hay tala inmoderada de árboles, el desarrollo urbanístico y la detección de zonas de riesgo desde el espacio.

Otro objetivo es que los estudiantes aprendan a integrar los diferentes sistemas que componen un CubeSat, para desarrollar la capacidad de armarlos en nuestro país. Su construcción la están haciendo estudiantes, docentes e ingenieros de las carreras de Ingeniería Mecánica, Mecatrónica y Ciencias de la Computación.

Al preguntarle a Luis Zea quién financia este satélite, nos cuenta que parcialmente la propia universidad, pero todavía hace falta lograr más fondos para las diferentes etapas del proyecto. Otra pregunta que le hice a Luis fue dónde y quién lo va a lanzar, a lo cual me contestó que aún no se ha definido, porque se debe dar un anticipo del 40% para apartar el lanzamiento. Durante el poco tiempo que intercambiamos preguntas y respuestas pude darme cuenta de que, no obstante sus logros, Luis es una persona muy sencilla, sincera y humilde; un guatemalteco ejemplar por su talento y buena disposición.

Comprobé, una vez más, que hay talento en Guatemala. Luis fue galardonado por el Massachusetts Institute of Technology (MIT) por sus investigaciones sobre bacterias, y lo nombraron Innovador del Año.  Es un científico determinado a salir adelante y estoy seguro de que lo hará. 

Ahora hablemos de los fundadores del CubeSat, que son el profesor Robert Twiggs y el profesor Jordi Puig-Suari. Su objetivo era permitir a estudiantes graduados de universidades el diseñar, construir, probar y operar un satélite en el espacio con capacidades similares al del primer satélite, Sputnik. Fue tan exitoso, que se convirtió en un estándar con el paso del tiempo. Los primeros CubeSats se lanzaron en junio de 2003, en un cohete Eurockot ruso. Todo esto se supo, gracias a la Semana Mundial del Espacio celebrada en la UVG, y a la incansable labor de Zaida Urrutia de Gutiérrez, directora del departamento de Física de la Universidad, quien llevó a cabo las actividades científicas, escenario de grandes sorpresas.

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