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Angustia económica, nueva enfermedad letal en EE. UU.

La tasa de mortalidad de hombres y mujeres blancos de edad media con nivel bajo de educación se ha disparado en los últimos 15 años un 22% en EE. UU. por abuso de alcohol, opiáceos y suicidios, en una tendencia bautizada como “muerte por desesperación” vinculada a problemas económicos.

En una conferencia en el centro de estudios Brookings de Washington, Anne Case, economista de la Universidad de Princeton dijo que ha dedicado años a investigar esa alza en muertes de hombres y mujeres de raza blanca entre 45 y 54 años con solo estudios secundarios.

“Es un mundo en el que la gente que está muriendo no debería estar muriendo”, afirmó Angus Deaton, premio Nobel de Economía de 2015 y profesor Princeton, en la misma charla en la que acompañó a Case.

El economista precisó la cifra en 96 mil muertes al año y agregó que es de un rango “solo comparable con la epidemia de Sida/VIH de 1980 y principios de 1990”.

Deaton y Case, quienes están casados, elaboraron las conclusiones de un reciente estudio académico publicado en la revista especializada Proceedings of the National Academy of Sciences que ha recabado notable atención mediática.

Esa atención se debe a las implicaciones sobre políticas públicas y el posible reflejo de los problemas económicos que enfrenta esta categoría demográfica debido a la pérdida de trabajos que exigen baja formación ante las presiones de la globalización.

En concreto, las muertes de los blancos de entre 45 y 54 años y baja formación entre 1999 y 2013 subieron en 134.4 casos, y se ubicaron en 415 muertes por 100 mil habitantes.

Entre negros e hispanos se registró un sostenido descenso de esos casos en el mismo período.

Además, apuntó Case, las enfermedades detrás de estos fallecimientos no fueron las habituales, como la diabetes o los  problemas cardiacos.

“El alza en la mortalidad se debe a una epidemia de suicidios y afecciones derivadas de abuso de sustancias como insuficiencia hepática (cirrosis) y sobredosis de opiáceos y calmantes. Es lo que llamamos muertes por desesperación”, remarcó.

Estas características llevaron a los economistas a preguntarse cuáles podrían ser las causas tras este auge en un grupo tan específico, y plantearon la posibilidad de que tuviera relación con la creciente inseguridad económica y la frustración por el empeoramiento de su calidad de vida.

Los nacidos entre 1946 y 1964 son los primeros en encontrar, a mitad de su vida, que no van a vivir mejor que sus padres”, afirman Case y  Deaton en el estudio.

Factores de riesgo

en Estados Unidos

La crisis económica y desempleo no es algo exclusivo de Estados Unidos, sino que se experimenta en otros países desarrollados.

“Sin embargo, no vemos una tendencia comparable en la tasa de mortalidad en esos países”, afirmó Case.

Aunque existen aún muchas incógnitas, Case aventuró dos posibles factores de esta divergencia: la red de seguridad social más endeble en EE. UU. frente a los sistemas europeos, y el fácil acceso a potentes fármacos altamente adictivos en ese país.

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